Alpaca

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El verdadero Tesoro de los Andes del Perú

Alpaca en Machu Picchu

Cuando los conquistadores españoles llegarón al Perú, ingresarón triunfantes al Cuzco, la capital del Imperio Inca,
y se apoderaron de sus históricos tesoros.

Algunos de sus hombres ya habían desprendido las placas
de oro que cubrían el Templo del Sol y llenando sus alforjas con estatuas de plata. Pero ellos ignoraban lo que tal vez era el mayor tesoro incaico: las raras y lujosas telas de fibra de Alpaca, que constituían la fundación de la riqueza inca.

Entre los habitantes de los Andes, la tela era la moneda corriente, los emperadores incas recompensaban la fidelidad de sus nobles con regalos de telas suaves creadas por expertos tejedores. Un legado ancestral que hoy nos llena de orgullo y permite dar a conocer a todo el mundo nuestro gran tesoro: La Alpaca del Perú.

Contenido

Historia

La alpaca (del quechua allpaqa, paqu) (Lama pacos) es una variedad doméstica de camélido ungulado cuya derivación hasta el momento no se puede determinar con seguridad. Esta domesticación se viene realizando desde hace miles de años, e incluso la cultura Mochica del Perú representó alpacas en su arte. Hay indicios que apuntan tanto a la vicuña como al guanaco como ancestros salvajes de las alpacas.

Alpaca

La Alpaca es uno de los cuatro camélidos sudamericanos. Este animal no existe en estado salvaje, al igual que la Llama, es una especie doméstica creada por la interferencia del hombre. Algunos científicos estiman que es una raza del Guanaco, otros reconocen la posibilidad que provenga de una especie propia o derivado de la vicuña.

Afortunadamente las técnicas actuales de análisis de ADN mitocondrial, permiten afirmar con bastante certeza que la domesticación de estos animales se inició unos 6.000 a 7.000 años y que este proceso generó la actual Alpaca derivada de la Vicuña
y la actual Llama a partir del Guanaco.

No se sabe cual civilización implementó la cría de la Alpaca, sólo que fue mucho
antes que los españoles llegaran a América, bueno mucho antes de los Incas también. Mientras que en la Llama se favorecía su resistencia como animal de carga, en la Alpaca era su lana el principal interés.

Características Físicas

Alpaca en el Titicaca
Tiene silueta más curva y pequeña que la llama, y en la frente presenta un clásico mechón de fibra, no puede ser diferenciada
por el color porque tiene muchas tonalidades.
Las alpacas pesan entre 50 y 55 kilogramos y su altura a la cruz
es de 0.95 metros, superando levemente a la vicuña. En general
tiene más y mejor fibra que la Llama. Han sido seleccionadas para
la producción de fibras, cuyo diámetro varía de 12 a 28 micrómetros, las cuales son muy utilizadas aún en estos días.

Fósiles de los ancestros de los camélidos nos indican que estos se originaron en Norteamérica, como hablamos anteriormente, algunos de sus ancestros cruzaron el estrecho de Bering y evolucionaron a
ser camellos mientras que otros viajaron al sur y evolucionaron a ser camélidos. Los miembros presentan dos pares de almohadillas al término de la segunda falange, y la última falange se encuentra cubierta con uñas, cojinete, almohadilla plantar. Por esta particular anatomía de sus miembros, son animales que no generan daño mecánico a los suelos, aún en zonas áridas y frágiles.

La interacción genotipo ambiente ha producido sobre estos animales una evolución anatómica y fisiológica que les permite vivir en ambientes áridos y ecológicamente frágiles. El aparato bucal presenta labio leporino (labio hendido) esta anatomía les confiere una ventaja ya que les permite aprehender y cosechar forraje con gran eficiencia. Una particularidad son los incisivos que se ubican oblicuamente y tienen un crecimiento continuo, semejante al de los roedores. Por esta cualidad son muy longevos, favorecidos por este tipo de sistema dentario que les permite seguir cosechando forraje eficientemente a pesar del paso de los años.

Comportamiento

Una característica propia de los camélidos es la delimitación de sectores del territorio familiar para área estercolera (deposición de heces) ya que todos los animales del grupo sólo defecan en lugares preestablecidos para este fin. Esto representa una gran ventaja desde el punto de vista sanitario por la difusión de parasitosis con las heces). Al igual que sus parientes, la vicuña, el guanaco y la llama, las alpacas son animales sociales que viven formando rebaños que generalmente están compuestos por un macho dominante y las hembras acompañadas de sus crías; el resto de los machos forman un rebaño aparte. Es fácil observar a los machos peleando durante la época de celo, cuando alguno intenta ocupar el puesto dominante del otro; en esta situación, la hembra puede lanzar al contrincante un escupitajo compuesto por saliva y comida semidigerida. Este comportamiento también es utilizado como defensa frente a otros enemigos. Las Alpacas hembras tienen un jerarquía dentro de la manada, con una hembra dominante.

Dimorfismo Sexual

Una característica de estos camélidos es la ausencia de dimorfismo sexual. Esto significa que no es muy fácil saber cuáles son los machos y cuáles son las hembras, porque son muy parecidos.

Hábitat y distribución

Alpacas en los Andes
Son animales típicos de la Puna húmeda de Bolivia, Perú y más al sur en Chile, casi no hay alpacas en Argentina, pero en la actualidad hay muchísimas en Estados Unidos, Europa y Nueva Zelanda debido a su exportación.

Se encuentran en manadas numerosas que pastan en las alturas llanas de los Andes del Perú meridional, del norte de Bolivia y de la parte septentrional de Chile, a una altura aproximada de 3.500 a 5.000 metros sobre el nivel del mar, durante todo del año.

No se utilizan como bestias de carga, como las llamas, pero se valoran por sus lanas, de las cuales se hacen las mantas y los ponchos indígenas tradicionales entre otras múltiples prendas de vestir de consumo local y de exportación.

Los cuatros únicos colores son marrón, negro, blanco y gris. La capa es de gran longitud, llegando casi a rozar la tierra. La estatura de la alpaca es considerablemente menor que la de la llama, compartiendo con la llama y el camello el hábito de escupir, utilizado para mostrar agresividad o como método de defensa.

Lana de Alpaca

Lana de Alpaca
Su lana es una de las más finas del mundo. La característica que la distingue entre las lanas de llamas, guanacos y vicuñas es la calidad y la cantidad de lana (fibra). Cuando llega la época de esquilarlas, son conducidas a los poblados donde les cortan vellones de lana de 20 cms. de largo.
La fibra de lana de alpaca es elástica y fuerte, y más recta y sedosa que la de la oveja. Aunque la carne de alpaca es comestible, el animal se utiliza sobre todo por su lana, de la cual se fabrican prendas de vestir de gran calidad. El vellón de la alpaca está constituido por fibras finas y gruesas. La fibra fina se encuentra en la parte del lomo y los flancos del animal; mientras que las fibras gruesas se concentran mayormente en la región pectoral, extremidades y cara.
La fibra de alpaca es suave al tacto y tiene un alto poder de higroscopicidad, que le permite absorber la humedad ambiental entre un 10% a 15%, no afectando su aspecto. Otra característica importante de la fibra de alpaca es su capacidad de mantener la temperatura corporal, independientemente de lo que ocurra en el medio ambiente externo; aunque cabe señalar que al elaborarse en tejidos, la fibra tiende a separarse, requiriéndose su combinación con otras fibras naturales como la lana o fibras sintéticas que tienen el efecto contrario. En cuanto a colores se refiere, será posible encontrar más de 16 colores en la fibra de alpaca, variando desde el blanco, las tonalidades cremas, tonos marrones, colores plata, grises y el negro. Las de color negro y marrón o café oscuro son las más apreciadas.

Alimentación

Las Alpacas son Herbívoros Rumiantes que se alimentan de diversos pastos y y hierbas que crecen en las zonas húmedas ubicadas encima de los 4000 mts.de altura, y que se conocen como bofedales. La dieta forrajera es poco selectiva y pueden pastorear y ramonear todo tipo de vegetación. Pueden consumir forrajes de bajos niveles de calidad y digestibilidad gracias a su eficiente aparato digestivo muy superior al de otro mamíferos rumiantes que tendrían serias dificultades en digerir dichos pastos. El consumo promedio de una llama seca o macho adulto es de aproximadamente 1,5 a 2 kg. de MS (materia seca), en el caso de llamas en el último tercio de gestación e inicio de lactancia pueden requerir una ingesta de 3 kg. de MS. En su hábitat natural, las grandes alturas de los Andes sudamericanos, la Alpaca se alimenta del ichu ( especie de pasto) que crece solo allí donde la naturaleza es muy hostil. Su extraordinario estómago es capaz de digerir los pastos más duros y difíciles. Los rebaños pastan en el altiplano casi en estado salvaje, entre los 4.270 y los 4.880 m de altura sobre el nivel del mar. Su aparato digestivo es similar al de los demás rumiantes, pero poseen tres compartimentos estomacales a diferencia de los rumiantes clásicos que poseen cuatro.

Reproducción

Después de aproximadamente 11,5 meses de gestación, la hembra da a luz una sola cría (rara vez dos); la joven alpaca nace con la lana más corta, que cambiará cuando alcance la madurez. La cría al nacer suele pesar unos 7 kg. Una vez que un jovenzuelo nace, ya está en pie a la media hora. La cría empieza buscando la leche de madre casi inmediatamente. La primera leche de una madre se llama “el colostrum” y se produce durante las primeras 24 horas de la vida de una cría. El Colostrum contiene todos los anticuerpos que los cría necesitará para luchar contra los gérmenes e infecciones durante los primeros meses de vida. Las crías deben ingerir el colostrum durante las primeras 24 horas de vida o sus intestinos perderán la habilidad de absorber los anticuerpos después de este tiempo. Las crías de la alpaca siempre están rodeadas por sus padres y, cosa rara entre los animales, si una hembra no tiene leche para su pequeño, otra hembra del grupo lo amamanta. La longevidad de estos animales permite criarlos y producir con muy baja tasa de reposición por edad. La vida productiva promedia los 14 años aunque los animales viven más de 20 años.

Conducta del Macho

En estado salvaje, un alpaca macho forma su territorio una vez él alcanza la madurez (aproximadamente de 4-5 años de edad) y establece el suyo propio lejos de su territorio de origen. Hembras de otras manadas se unen a él y engendran con él. Él mantiene alejados a todos los depredadores fuera de su territorio. Cuando un joven en la manada llega a tener alrededor de 8 meses de edad, él también lo alejará fuera de la manada (esto previene la endogamia). Es común ver a los varones jóvenes (tan jóvenes como una semana de edad) jugueteando y luchando. Es una conducta instintiva desde el nacimiento. La lucha no es peligrosa hasta que le salen sus dientes luchadores. ¡Entonces, él si puede llegar a dañar a otro macho!

Razas de Alpaca

Alpaca Suri
La alpaca tiene dos razas, Alpaca Suri (De Color) y Alpaca Huacaya (Clara), las que se diferencian por su fibra. La fibra de la huacaya es opaca, rizada y esponjosa, parecida a
la lana de oveja, mientras que la fibra de la suri es lacia, sedosa, lustrosa y brillante, parecida a la suavidad del cashmere y al lustre y brillo de la seda.
También es necesario aclarar que en ambas razas no sólo existen alpacas blancas, sino también animales de colores naturales que, según los especialistas, llegan a ser de 22 tonalidades diferentes.
Alpaca Huacaya

Actualmente, la realidad poblacional de ambas razas es muy distinta, abundando las alpacas blancas en la mayoría de los rebaños de la región sur de los Andes.

Esto refleja el proceso de «blanqueo de la fibra» que se ha venido dando desde hace más de un siglo, como consecuencia de los requerimientos de la industria textil internacional y nacional que prefiere la fibra blanca como materia prima para ser teñida, con tintes sintéticos, y procesada industrialmente. Desde la perspectiva de la conservación de la diversidad biológica en los Andes, esta situación está ocasionando la pérdida de las alpacas de colores naturales, especialmente de la raza suri, la que se encuentra en franco proceso de extinción, afectando el futuro mismo de esta especie animal y los medios de subsistencia de los grupos humanos ligados a su crianza en los Andes.

Referencias